Predictores ambientales de las comunidades de equinodermos mesofóticos del Océano Pacífico sureste

Los montes submarinos y las islas oceánicas de la Zona Económica Exclusiva de Chile se encuentran entre los más distantes y menos explorados del Océano Pacífico y por debajo de los 40 m poco se sabe de ellos. A esta profundidad más o menos empieza la zona mesofótica, que se caracteriza por condiciones de poca luz y que se extienden hasta casi los 300m en el giro del Pacífico Sur. Los equinodermos (estrellas, erizos y pepinos de mar, entre otros) representan uno de los taxones más abundantes en las comunidades mesofóticas. Sin embargo, poco o nada se sabe sobre ellos a estas profundidades.

Es por esto que un grupo de científicas y científicos liderados por el Núcleo Milenio de Ecología y Manejo Sustentable de Islas Oceánicas de la Universidad Católica del Norte, evaluó cómo diferentes predictores ambientales físicos y biogeoquímicos podrían explicar la variación en las comunidades de equinodermos en estos sistemas mesofóticos.

Los científicos recopilaron datos sobre taxones de equinodermos en 91 estaciones de muestreo, cubriendo un gradiente longitudinal de aproximadamente 3.700 km junto con las cordilleras de Nazca, Salas y Gómez y Juan Fernández. Las muestras se obtuvieron utilizando redes de arrastre, videos de ROV (Vehículo Operado Remotamente). Además de bases de datos h históricas y datos globales para los datos ambientales.

Los principales resultados indican la riqueza de especies (número de especies) de equinodermos en una zona depende sobre todo de la profundidad, el oxígeno y la salinidad en el ambiente. Los cambios en la composición de las especies de equinodermos se explican más por el oxígeno, la longitud y la clorofila-a. Se observaron cambios notables en las especies sobre los ∼101◦W y ∼86◦W.

Los conjuntos de equinodermos observados alrededor de Rapa Nui y las islas Desventuradas presentaron una alta incidencia de grupos endémicos y conjuntos de especies distintas. Por lo tanto, si las variables que influyen en su distribución varia, como por ejemplo, a causa del cambio climático, estas especies podrían llegar a desaparecer.

  

La Dra. Ariadna Mechó, autora principal del estudio, recalca la importancia de esta investigación. “Este estudio es el primero en evaluar la estructura de las comunidades mesofóticas del Pacífico sureste a lo largo de una gran escala espacial, lo que ayuda a entender los patrones biogeográficos y ayudará a inferir patrones de conectividad”.

“Esto nos ayuda a comprender qué áreas podrían ser más sensibles a los efectos antropogénicos y cambios ambientales naturales y su potencial de recuperación después de perturbaciones humanas o ambientales. Esta información podría ayudar a diseñar herramientas de manejo apropiadas para las vastas áreas marinas protegidas creadas en el Pacífico Sur.”

Fuente: Mecho A, Dewitte B, Sellanes J, van Gennip S, Easton EE and Gusmao JB (2021) Environmental Drivers of Mesophotic Echinoderm Assemblages of the Southeastern Pacific Ocean. Frontiers in Marine Science 8:574780. doi: 10.3389/fmars.2021.574780

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